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마이크 펜스 미국 부통령(가운데)이 지난 10일 강릉 아이스아레나에서 문재인 대통령(펜스 부통령 오른쪽)과 함께 쇼트트랙 경기를 관람하며 대화를 나누고 있다. © AFP=뉴스1

평창 동계올림픽을 계기로 조성된 남북한 간의 대화 분위기 속에 미국 정부의 대북 접근법에도 변화가 감지되고 있다는 관측이 잇따르고 있다.

도널드 트럼프 행정부가 '북한과의 대화는 비핵화를 목표로 해야 한다'는 기존 입장에서 한 걸음을 물러나 '대화를 위한 대화' 가능성도 열어두기 시작하는 분위기가 하나둘 전해지고 있다. 

월스트리트저널(WSJ)는 12일(현지시간) 복수의 미 정부 고위 관계자를 인용, "최근 수 주간 내부 회의를 거치면서 대북 접근 전략이 바뀌었다"며 "한국과의 결속을 강화하면서 북한과는 '예비적 대화'(preliminary talks)를 할 수 있다는 신호를 보내는 것"이라고 보도했다.

이와 관련 렉스 틸러슨 국무장관은 이날 "(북한과의) 공식 협상에 앞서 당사자들이 진정 의미 있는 대화에 참여할 준비가 돼 있는지를 판단하기 위한 논의가 필요하다"는 입장을 밝혔다.

앞서 미 정부 대표단을 이끌고 평창올림픽 개회식에 참석했던 마이크 펜스 부통령도 10일 귀국길 전용기 내에서 "그들(북한)이 대화를 원한다면 하겠다"고 말해 관심을 모았다.

WSJ는 이처럼 미 정부 주요 인사들이 잇달아 북한과의 대화 가능성을 거론한 배경엔 "북한과의 모든 접촉을 피할 경우 한국과의 관계가 껄끄러워지면서 결국 북한의 의도대로 상황이 전개될 수 있다"는 우려가 담겨 있다고 설명했다.

물론 미 정부는 펜스 부통령과 틸러슨 장관의 '대화' 언급이 "'대북 압력'을 중단하겠다는 뜻은 아니다"는 점 또한 분명히 하고 있다.

펜스 부통령은 귀국 후 트위터를 통해 "북한에 관한 우리 정책엔 달라진 게 없다"며 "북한과의 대화 여부와는 관계없이 강력한 추가 제재가 곧 나올 것이다. 북한이 핵 프로그램을 포기할 때까지 '최대한의 압력'은 더 강화될 것이고, 모든 동맹국이 여기에 동의하고 있다"고 재차 강조했다.
  
그러나 WSJ는 '새로운 공식: 대북 압박+외교'란 제목의 별도 기사에서 "트럼프 행정부는 북한과의 대화에 따른 보상으로서 제재를 완화해주거나 핵보유국 지위를 인정해주는 것을 반대할 뿐, 대화 자체를 반대하는 건 아니다"며 "어쨌든 (대북 외교에서) 완전히 새로운 국면이 시작됐다"고 진단했다.

WSJ는 평창 올림픽과 내달 패럴림픽 폐막 이후 △한·미 양국이 연례 합동군사훈련을 재개할지 여부와 △북한이 핵·미사일 시험 등 추가 도발을 감행할지 여부, 그리고 △남북대화가 실제 북·미 간 대화로 이어질지 여부를 향후 한반도 정세를 좌우할 핵심 변수들로 꼽았다.

블룸버그통신도 '대화는 결코 해를 끼치지 않는다'는 사설에서 △북핵 위기에 대한 군사적 해법이 마땅치 않고, △대북제재만으론 한계가 있다면서 "올림픽이 일시적으로나마 (한반도에) 잔잔함을 불러온 창문 역할을 한 만큼 이를 더 넓힐 필요가 있다"고 지적했다.    

블룸버그는 "미국과 북한 간 대화도 북핵 프로그램에 대한 전 세계적 압력과 함께 진행될 수 있고, 또 진행돼야 한다"고 주문하기도 했다.
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